Citrus é um gênero de árvores floridas e arbustos da família Rue, Rutaceae. As plantas deste gênero produzem citrinos, incluindo culturas importantes, como laranjas, limões, toranjas, pomelos e limas.

O gênero Citrus é nativo do Sul da Ásia, Leste Asiático, Sudeste Asiático, Melanésia e Austrália. Várias espécies cítricas têm sido utilizadas e domesticadas por culturas indígenas nestas áreas desde os tempos antigos. A partir daí o seu cultivo espalhou-se pela Micronésia e Polinésia pela expansão austronésia (c. 3000-1500 a.C.); e para o Oriente Médio e o Mediterrâneo (c. 1200 a.C.) através da rota do comércio de incenso, e em seguida para a Europa.

As frutas cítricas são conhecidas por terem um prazo de validade reduzido e enfrentam o problema das perdas pós-colheita. Além da utilidade das frutas cítricas na produção de sumos, têm sido feitos esforços para o desenvolvimento de bebidas alcoólicas por fermentação. Muitas investigações têm sido realizadas para explorar os potenciais das frutas cítricas para a produção de vinho. Vinhos de várias frutas cítricas (tangerina, kinnow, galgal e laranja) foram comparados por suas diferentes propriedades físico-químicas e as maiores taxas de fermentação pertenceram ao vinho kinnow seguido por laranja e galgal.

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As frutas cítricas cultivadas nos trópicos ou variedades precoces cultivadas sob climas subtropicais tendem a atingir a sua maturidade comercial enquanto a casca da fruta é ainda ligeiramente verde e não desenvolve a cor alaranjada específica desejada. Portanto, o processo de maturação é conduzido após a colheita para mudar a cor do fruto para a cor amarela ou laranja comum, sem afetar a composição interna do fruto. A maturação consiste em expor as frutas cítricas durante 24-72 h a uma atmosfera contendo 2-5 ppm de gás etileno, a temperaturas de 20-23°C e umidade relativa elevada superior a 92%. A maturação geralmente é aplicada às frutas cítricas em caixas de campo a granel ou em caixas de plástico antes da embalagem, utilizando salas refrigeradas e umidificadas especiais concebidas para o efeito, com uma antepara de tecto falso para garantir uma boa distribuição do ar e do etileno.

As frutas cítricas são uma das maiores culturas fruteiras do mundo. Cerca de 30% das frutas cítricas são processadas para obter vários produtos, principalmente sucos. Da mesma forma, a indústria das frutas cítricas é também a segunda maior indústria de processamento de fruta, novamente superada pela indústria da uva, que produz principalmente vinho. Nem o suco de laranja nem o vinho podem ser considerados alimentos essenciais, mas eles têm um papel importante em nossas vidas.

Embora as frutas cítricas sejam consumidas desde a antiguidade, o processamento de frutas cítricas, como é conhecido hoje em dia, não era possível até que o tratamento térmico (para inativar enzimas e microrganismos) e os processos de concentração estivessem comercialmente disponíveis. Desde então, a indústria das frutas cítricas desenvolveu-se rapidamente, tornando-se proeminente entre as indústrias alimentares.

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Embora o consumo de frutas cítricas frescas seja popular em todos os países produtores, os produtos processados ainda devem ser considerados quase como produtos de luxo. O café da manhã com suco de laranja só é comum em países desenvolvidos. Assim, as indústrias cítricas processam produtos de valor agregado, cuja qualidade, características nutricionais e pureza são apreciadas. Como estes três aspectos estão intimamente relacionados à composição, a análise dos constituintes cítricos é um tema frequente de trabalho de pesquisa, apoiado por governos e indústrias.

Este artigo cobre os aspectos mais importantes da composição das frutas cítricas, a sua relação com o valor nutricional e a sua importância para a autenticação do produto. Vários livros foram publicados sobre estes temas e a seção Leituras adicionais lista alguns deles, assim como tabelas de composição publicadas.

As frutas cítricas são “não-climatéricas”. A sua maturação é diferente de muitas outras frutas, como a banana e o abacate, nas quais, quando ocorre a maturação, ocorrem mudanças abruptas de textura e de composição dentro da fruta. Estas mudanças ocorrem concomitantemente com um “aumento climatérico” na respiração e na produção de etileno pelo fruto. Nas frutas cítricas, tais mudanças são lentas e graduais. Além disso, a respiração diminui continuamente ao longo do desenvolvimento do fruto e a produção de etileno é extremamente baixa. Além disso, ao contrário dos outros frutos, que podem ser colhidos completamente maduros mas não maduros e amadurecidos após a colheita, as frutas cítricas não contêm amido e não podem ser colhidos e amadurecidos após a colheita. Têm que estar completamente maduros na árvore antes da colheita. No entanto, os frutos internamente maduros mas com casca esverdeada podem ser colhidos e degenerados após a colheita para que atinjam uma cor que seja mais atrativa para o consumidor.

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As frutas cítricas são bem aceitas pelos consumidores em todo o mundo devido às suas cores atrativas, sabores e aromas agradáveis, bem como pelos seus conhecidos valores nutricionais e promotores de saúde. As frutas cítricas são uma boa fonte de antioxidantes dietéticos, vitais tanto na promoção da saúde como na prevenção e tratamento de várias doenças crônicas e degenerativas humanas. Os flavonoides são os compostos fenólicos mais abundantes encontrados nas frutas cítricas. Quatro tipos de flavonoides ocorrem nas espécies de frutas cítricas: flavanonas, flavonas, flavonóis e antocianinas, sendo que este último grupo ocorre apenas nas laranjas sanguíneas e em alguns dos seus híbridos. Além disso, estes pigmentos são expressos nos rebentos jovens e em alguns tecidos florais (novo crescimento) de limão, cal e cidra, bem como na casca (flavedo) do ‘ISA Red lemon’. Outros compostos fenólicos frequentemente encontrados em frutas cítricas são ácidos hidroxicinâmicos e hidroxibenzóicos. Estes compostos, e principalmente as antocianinas, contribuem para proteger contra certos cancros e doenças cardiovasculares, reduzir o stress oxidativo em pacientes diabéticos e proteger o ADN contra danos oxidativos.

As frutas cítricas também são consumidas como medida preventiva para doenças ou como frutos curativos desde os tempos antigos. Cerca de 122 milhões de toneladas de frutas cítricas são cultivados anualmente em todo o mundo. Existem muitos tipos de frutas cítricas no mundo. Os tipos mais frequentemente cultivados são: Citrus lemon (limão), Citrus aurantifolia (lima), Citrus limetta (lima doce), Citrus aurantium (laranja amarga), Citrus sinensis (laranja doce), Citrus reticulata (tangerina, tangerina), Citrus grandis ou Citrus maxima (pummelo), e Citrus paradisi (toranja).

Como as frutas cítricas contêm muitos componentes bioativos como vitamina C, ácido fólico, niacina, fenólicos, FRs, terpenoides, minerais e fibras, elas são aceitas como alimentos funcionais. Os efeitos antioxidantes e anti-inflamatórios das frutas cítricas na saúde humana têm sido investigados frequentemente ao longo da história. Efeitos antioxidantes, anti-inflamatórios, anticancerígenos, assim como melhoria no declínio cognitivo têm sido relatados com sucos cítricos.

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Um estudo controlado por placebo e randomizado foi realizado para determinar os efeitos do suco cítrico enriquecido com FRs sobre as funções cognitivas, e 500 mL de bebida contendo alto teor de flavanonas foram dados a jovens saudáveis. As funções cognitivas foram testadas e o fluxo sanguíneo foi medido após 2 h. Como resultado, o fluxo sanguíneo cerebral aumentou significativamente em comparação com os valores iniciais. Em outro estudo, 240 mL de suco de laranja enriquecido com FRs foram dados diariamente a homens saudáveis de meia idade. As funções cognitivas foram medidas em três momentos diferentes de consumo da bebida, e os humores subjetivos foram avaliados. Foi determinado que a bebida melhorou as funções cognitivas. Da mesma forma, Kean et al. observaram funções cognitivas mais elevadas em homens idosos saudáveis que consumiram 500 ml de bebida FR por 8 semanas, em comparação com os participantes que consumiram bebida com baixo teor de FR. Em um estudo recente, os efeitos do suco de laranja enriquecido com FRs foram investigados em ratos portadores de colite. O suco de laranja FR diminuiu os marcadores relacionados à inflamação e a bebida foi recomendada para ser usada como bebida funcional para proteger contra colite ulcerosa.

Em um estudo randomizado, controlado e cruzado, os efeitos do suco de laranja sobre as citocinas pró-inflamatórias foram investigados. Mulheres de meia idade saudáveis consumiram 500 mL de suco de laranja ou água junto com uma refeição rica em ácidos graxos monoinsaturados ou saturados. A dieta rica em ácidos graxos monoinsaturados mostrou efeitos anti-inflamatórios, enquanto a dieta rica em ácidos graxos saturados mostrou efeitos pró-inflamatórios nos participantes. O suco de laranja diminuiu alguns biomarcadores pró-inflamatórios no período agudo após a ingestão. Em outro estudo que foi realizado com roedores, os efeitos do extrato rico em FR obtido do suco de laranja na epilepsia foram investigados, e concluiu-se que a bebida evitou convulsões tônicas induzidas por pentilenotetrazol, e mostrou efeito anticonvulsivo.

Os sucos de frutas cítricas são preferidos com a maior frequência pelas pessoas devido aos seus gostos refrescantes e deliciosos, e os efeitos benéficos para a saúde devido aos seus componentes bioativos. Como a conscientização sobre a saúde aumentou nos últimos anos, as frutas cítricas estão sendo usadas com freqüência em barras de suco de frutas. Isto mostra que o consumo de suco de frutas cítricas será aumentado no futuro como uma bebida funcional.

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Quais são os benefícios das frutas cítricas?

São ricas em vitaminas e compostos vegetais

As frutas cítricas são uma excelente fonte de vitamina C, um nutriente que fortalece o sistema imunitário e mantém a sua pele suave e elástica. Na verdade, apenas uma laranja média tem toda a vitamina C que você precisa em um dia.

As frutas cítricas também têm boas quantidades de outras vitaminas e minerais que o seu corpo precisa para funcionar corretamente, incluindo as vitaminas B, potássio, fósforo, magnésio e cobre.

Além disso, são ricos em compostos vegetais que têm vários benefícios para a saúde, incluindo efeitos anti-inflamatórios e antioxidantes. Estes compostos incluem mais de 60 variedades de flavonoides, carotenoides e óleos essenciais, e são responsáveis por muitos dos benefícios das frutas cítricas para a saúde.

Elas são uma boa fonte de fibras

As frutas cítricas são uma boa fonte de fibras. Apenas uma chávena de segmentos de laranja contém quatro gramas de fibra. Para colocar isso em perspectiva, é recomendado que você consuma 14 gramas de fibra para cada 1.000 calorias que você come.

A fibra tem vários benefícios para a saúde, incluindo a melhoria da saúde digestiva e a ajuda na perda de peso. As laranjas são particularmente altas em fibra solúvel, o tipo de fibra que ajuda a baixar os níveis de colesterol. Em comparação com outras frutas e vegetais, as frutas cítricas são únicas por terem uma maior proporção de fibra solúvel em relação à insolúvel.

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As frutas cítricas são baixas em calorias

Se você está observando a sua ingestão calórica, frutas cítricas são uma boa escolha. Têm poucas calorias, mas a água e as fibras que contêm ajudam a enchê-lo.

Veja quantas calorias os principais tipos de frutas cítricas contêm:

1 pequena clementina: 35
1 laranja média: 62
1/2 toranja rosa: 52
1/2 toranja branca: 39
Suco de 1 limão: 12

Elas podem reduzir o risco de pedras nos rins

Podem formar-se quando a sua urina está muito concentrada ou quando tem quantidades superiores às normais de minerais que formam pedras na sua urina. Um tipo de pedra nos rins é causado por baixos níveis de citrato na urina.

Muitas frutas e vegetais, especialmente frutas cítricas, podem aumentar os níveis de citrato na sua urina, diminuindo o risco de cálculos renais. Beber sumos de citrinos e comer estas frutas pode oferecer uma alternativa natural aos suplementos de citrato de potássio. De acordo com dados sobre os hábitos alimentares americanos dos últimos 40 anos, os cálculos renais são mais comuns em pessoas que comem menos citrinos.

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Elas podem ajudar a combater ou a proteger contra o câncer

Muitos estudos relacionaram os citrinos a um risco reduzido de determinados cancros. Num estudo, as pessoas que comiam uma toranja ou bebiam uma dose diária de sumo de toranja tinham um risco menor de cancro do pulmão.

Outros estudos sugeriram que os citrinos também podem proteger contra os cancros esofágicos, estomacais, mamários e pancreáticos. Estes frutos contêm uma série de compostos vegetais, incluindo flavonoides, que podem ajudar a proteger contra o câncer.

Alguns destes flavonoides atuam como antioxidantes e podem bloquear a expressão de certos genes responsáveis por algumas doenças degenerativas, incluindo o cancro. Os citrinos também podem ajudar a combater o cancro, suprimindo os cancros, bloqueando a formação de novos cancros e tornando os carcinogêneos inativos.

Elas contêm nutrientes que impulsionam a saúde do coração

Comer frutas cítricas pode ser bom para o seu coração. Na verdade, um estudo japonês descobriu que as pessoas que comiam quantidades maiores destas frutas tinham taxas mais baixas de doenças cardíacas e acidentes vasculares cerebrais.

Além disso, uma revisão de 2017 sugere que as toranjas estão ligadas a uma diminuição da pressão arterial sistólica. Vários compostos em frutas cítricas podem melhorar os marcadores de saúde do coração.

Por exemplo, suas fibras solúveis e flavonoides podem melhorar os níveis de colesterol aumentando o colesterol HDL “bom” e diminuindo o colesterol LDL “ruim” e triglicérides. E muitos dos flavonoides dos citrinos, incluindo um chamado naringin, são antioxidantes fortes que beneficiam o coração de várias formas.

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Elas podem proteger o seu cérebro

Os flavonóides nos citrinos podem ajudar a afastar doenças neurodegenerativas, como Alzheimer e Parkinson, que resultam da quebra das células do sistema nervoso. Em parte, estas doenças são causadas pela inflamação.

Os flavonoides encontrados nos citrinos têm capacidades anti-inflamatórias que se pensa ajudarem a proteger contra a cadeia de eventos que causa a deterioração do sistema nervoso. Tipos específicos de flavonoides, incluindo a hesperidina e a apigenina, têm demonstrado proteger as células cerebrais e melhorar a função cerebral em ratos e estudos com tubos de ensaio. Vários estudos em adultos mais velhos também mostraram que os sucos cítricos podem aumentar a função cerebral.

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