Maca (Lepidium meyenii) é a raiz de um vegetal nativa da região dos Andes, no Peru. Conhecida como “ginseng peruano” (apesar de não pertencer à mesma família botânica do ginseng), a maca peruana é consumida como alimento e diz-se que aumenta a energia e a libido. Tipicamente adicionado a smoothies, sucos e batidos, o pó de maca moído também pode ser usado como ingrediente em alimentos como café, chocolate ou óleos. No Peru, a raiz de maca inteira é frequentemente adicionada à sopa e aveia, torrada e consumida como um vegetal, ou transformada em uma bebida fermentada conhecida como “maca chica”.

Os proponentes afirmam que a maca peruana pode beneficiar condições como disfunção erétil, baixa libido, depressão, queda de cabelo, afrontamentos e outros sintomas associados à menopausa. Como vegetal crucífero (como couve, brócolis, rúcula, couve-de-bruxelas e couve galega), a maca contém glucosinolatos, compostos vegetais que estão sendo estudados por seu papel na prevenção do câncer. Na medicina popular peruana, a maca é às vezes utilizada para elevar os níveis de energia.

A planta Maca pertence à família Brassicaceae como brócolis, repolho e rabanete, e tem uma raiz tuberosa. Com a declaração da Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação (FAO) de que a maca é uma planta esquecida e em extinção, as suas formas frescas, secas, em pó e orgânicas participam da nutrição como suplemento alimentar em todo o mundo. Estudos têm focado os efeitos antioxidantes dependendo de seus componentes bioativos como fenóis, glucosinolatos, alcamidas e polissacarídeos. As enzimas antioxidantes e sua capacidade de inibição dos radicais livres no sangue e tecidos foram medidas para determinar os efeitos antioxidantes. Os resultados da pesquisa sugeriram que estes compostos apresentam o efeito antioxidante através do aumento da atividade enzimática e da remoção dos radicais livres. Ainda são necessários mais experimentos para entender esta relação entre a atividade antioxidante e os antioxidantes da maca. O objetivo deste capítulo é realizar a possível atividade antioxidante da maca na nutrição humana e animal relacionada aos seus compostos ativos tais como: fenóis, glucosinolatos, alcamidas e polissacarídeos.

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Os efeitos antioxidantes das plantas utilizadas na nutrição diária são investigados, seu conteúdo bioativo é analisado e seus mecanismos são revelados. Recentemente, foram encontrados compostos bioativos com efeitos antioxidantes em muitas plantas tradicionalmente utilizadas. Estas plantas atravessam sua região local, cultivadas em várias partes do mundo, e ocorrem nos mercados como vários produtos complementares. As plantas estão ligadas a compostos bioativos nos quais eles contêm efeitos antioxidantes. Estes compostos atuam isoladamente ou sinergicamente e são consumidos em plantas ou extrações de diversas formas. O efeito antioxidante produzido pelas plantas no metabolismo é medido por vários métodos. Os métodos mais comuns são para determinar os níveis de enzimas antioxidantes e radicais livres. Além disso, métodos de medição como desempenho físico e escore de saúde dão informações sobre o status do antioxidante. Como muitas plantas conhecidas por terem atividade antioxidante, a Maca contém compostos antioxidantes. Devido à sua composição química, efeitos farmacológicos e efeitos positivos em vários metabolismos, a planta sul-americana de maca tem atraído recentemente tanto os consumidores quanto os pesquisadores de grande demanda em todo o mundo.

Como muitas outras plantas, a planta maca contém diversos compostos antioxidantes. As quantidades destas substâncias variam de acordo com a composição do solo, o ecótipo da maca, a época da colheita, o processo de secagem e o método de extração. Apesar das diferenças de quantidade, a maca contém vários e substanciais compostos antioxidantes. São especialmente fenóis, glucosinolatos, alcamidas e polissacarídeos. Eles têm várias funções no metabolismo e efeitos antioxidantes em pesquisas científicas. Estudos in vitro, seus efeitos antioxidantes são estabelecidos principalmente por vários métodos, como as medidas do potencial antioxidante redutor férrico (FRAP), capacidade de absorção de radicais hidroxila (HRSA), capacidade de inibição de peroxidação lipídica (LPIA), 11,1-difenil-2-picrilhidrazil(DPPH) e 2,2′-azino-bis(3-etilbenzotiazolina-6-ácido sulfônico (ABTS), capacidade de absorção de radicais de compostos bioativos.

A maioria das pesquisas científicas tem trabalhado com animais de laboratório para conhecer os efeitos antioxidantes da maca. Raramente, estudos sobre animais de fazenda têm sido publicados nos últimos anos. Nesses estudos, foram calculadas doses diárias (mg /kg BW/d) de maca ou seu conteúdo bioativo sobre o peso corporal dos animais. A fim de demonstrar os efeitos antioxidantes, animais de laboratório, eles são expostos a stress induzido pelo exercício e níveis de enzimas antioxidantes de seu soro e vários órgãos (cérebro, fígado, músculo etc.) e o desempenho do exercício é medido. Na nutrição animal de fazenda, os critérios como eficiência alimentar, desempenho nutricional, viabilidade alimentar foram registrados além das atividades enzimáticas antioxidantes. A maca em pó seca e moída é utilizada principalmente em experimentos com animais.

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Da mesma forma a macamida (N-benzilinoleamida, N-benziloleamida, N-benziloleamida), isolada da maca, reduz o estresse oxidativo induzido pelo exercício e elimina os resíduos de produtos no soro. A maca melhora a atividade da enzima antioxidante (CAT, SOD, GPx) tanto no sangue quanto no fígado, independentemente da macamida e do macaeno, não havendo correlação entre o efeito antioxidante e esses compostos bioativos. Quando ratos são alimentados diariamente com maca polissacarídeos em doses entre 20 e 100 mg/kg de peso vivo, o soro LA, BUN e MDA são reduzidos, GPx e creatina quinase são aumentados, especialmente em altas doses (100 mg/kg de peso vivo).

Em outras espécies animais, há efeitos sobre os critérios como qualidade espermática, sobrevivência, conversão alimentar, desempenho nutricional, bem como efeitos antioxidantes da maca como aditivo alimentar. Quando não há efeito sobre os parâmetros sanguíneos em cavalos, aumenta a transaminase aspartato (AST) e a gama-glutamil transpeptidase (GGT). Nos peixes alimentados com o hipocótilo fresco da maca, aumenta o desempenho nutricional e a conversão alimentar e a viabilidade. Enquanto galinhas poedeiras alimentadas com maca seca em pó à taxa de 0,5 e 1% (p/p), nenhum efeito sobre o desempenho nutricional, parâmetros séricos e hormônios reprodutivos foi determinado. Mas o nível sérico de GPx aumentou dependendo da proporção da suplementação de maca na dieta das galinhas. Dia a dia, o efeito antioxidante da maca como aditivo alimentar em estudos laboratoriais tem sido esclarecedor, mas ainda não sobre as outras espécies e mais experimento nutricional é necessário.

A maca peruana é utilizada tanto nas refeições dos povos indígenas quanto exportada para o mundo todo. Consumidores de todo o mundo estão tomando-a como um suplemento alimentar para melhorar suas atividades sexuais e esportivas e sua energia. Assim, pesquisadores têm dado prioridade a essas questões de forma semelhante. No entanto, os estudos sobre o status antioxidante do ser humano são limitados.

O estresse e a inflamação afetam o escore da saúde humana da pior maneira, e a interleucina-6 como marcador de aumento da inflamação no soro. Pessoas que consomem maca regularmente têm um nível mais baixo de interleucina-6 e escores de saúde mais altos do que aquelas que não a consomem. Embora o conteúdo de macamidas seja maior na maca preta, a vermelha aumentou o escore de saúde dos humanos que sofrem de doenças crônicas nas montanhas. Tem sido demonstrado nas mulheres que sintomas pós-menopausa como ansiedade, depressão e disfunção sexual são reduzidos sem depender de hormônios reprodutivos. Efeitos semelhantes também foram observados em homens. Quando consumidos 1,5 e 3 g/dia de maca em pó, o desejo sexual dos homens aumenta e a ansiedade e depressão são inibidas e a produção e qualidade dos espermatozoides melhoram. Estes efeitos reprodutivos da maca surgiram independentemente dos hormônios. Além da atividade sexual, quando os atletas receberam 2 g/dia, o desempenho melhorou e o tempo de corrida foi reduzido. Através da remoção de DPPH e radicais peroxil, os polissacarídeos isolados da maca têm protegido o eritrócito humano contra o peróxido de hidrogênio e inibido a hemólise. Alguns estudos sugerem que o consumo de maca é bem tolerado e não tem efeito adverso. Pelo contrário, alguns estudos relataram efeitos negativos sobre a pressão arterial.

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Quais são os benefícios da maca peruana?

É altamente nutritiva

O pó de raiz de maca é muito nutritivo, sendo uma grande fonte de várias vitaminas e minerais importantes.

Uma onça (28 gramas) de pó de raiz de maca peruana contém:

  • Calorias: 91
  • Carboidratos: 20 gramas
  • Proteína: 4 gramas
  • Fibra: 2 gramas
  • Gordura: 1 grama
  • Vitamina C: 133% da IDR
  • Cobre: 85% da IDR
  • Ferro: 23% do IDI
  • Potássio: 16% da IDR
  • Vitamina B6: 15% da IDR
  • Manganês: 10% da IDR

A raiz de maca peruana é uma boa fonte de carboidratos, é pobre em gordura e contém uma boa quantidade de fibra. Também é rica em algumas vitaminas e minerais essenciais, tais como vitamina C, cobre e ferro. Além disso, contém diversos compostos vegetais, incluindo glucosinolatos e polifenóis.

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Aumenta a libido em homens e mulheres

A redução do desejo sexual é um problema comum entre os adultos. Consequentemente, o interesse por ervas e plantas que impulsionam naturalmente a libido é grande. A maca peruana tem sido fortemente comercializada como sendo eficaz para melhorar o desejo sexual, e esta afirmação é apoiada por pesquisas. Uma revisão de 2010 que incluiu quatro estudos clínicos randomizados com um total de 131 participantes encontrou evidências de que a maca melhora o desejo sexual após pelo menos seis semanas de ingestão.

Pode aumentar a fertilidade em homens

Quando se trata de fertilidade masculina, a qualidade e quantidade de esperma é muito importante. Há algumas evidências de que a raiz de maca aumenta a fertilidade do homem. Uma revisão recente resumiu os resultados de cinco pequenos estudos. Ela mostrou que a maca melhorou a qualidade do sêmen tanto em homens estéreis quanto em homens saudáveis. Um dos estudos revisados incluiu nove homens saudáveis. Após consumir maca por quatro meses, os pesquisadores detectaram um aumento no volume, contagem e motilidade dos espermatozoides.

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Pode ajudar a aliviar os sintomas da menopausa

Menopausa é definida como o tempo na vida de uma mulher em que o seu período menstrual pára permanentemente. O declínio natural do estrogênio que ocorre durante esse tempo pode causar uma série de sintomas desagradáveis. Estes incluem afrontamentos, secura vaginal, alterações de humor, problemas de sono e irritabilidade. Uma revisão de quatro estudos em mulheres na menopausa descobriu que a maca ajudou a aliviar os sintomas da menopausa, incluindo os afrontamentos e a interrupção do sono. Além disso, estudos com animais sugerem que a maca pode ajudar a proteger a saúde óssea. As mulheres têm um risco maior de osteoporose após a menopausa.

A maca peruana pode melhorar o seu humor

Vários estudos têm mostrado que a maca pode melhorar o seu humor. Tem sido associada com a redução da ansiedade e sintomas de depressão, particularmente em mulheres na menopausa. A maca peruana contém compostos vegetais chamados flavonoides, os quais têm sido sugeridos como sendo pelo menos parcialmente responsáveis por estes benefícios psicológicos.

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Pode impulsionar o desempenho esportivo e a energia

O pó de raiz de maca peruana é um suplemento popular entre fisiculturistas e atletas. Tem sido afirmado para ajudá-lo a ganhar músculo, aumentar a força, aumentar a energia e melhorar o desempenho físico. Além disso, alguns estudos com animais indicam que ele melhora o desempenho de resistência. Um pequeno estudo em oito ciclistas machos ainda descobriu que eles melhoraram o tempo que levaram para completar uma pedalada de quase 40 km após 14 dias de suplementação com extrato de maca peruana. Atualmente, não há evidências científicas que confirmem qualquer benefício para a massa muscular ou força.

Quando aplicada à pele, a maca pode ajudar a protegê-la do sol

Os raios ultravioleta (UV) do sol podem queimar e danificar a pele desprotegida e exposta. Com o tempo, a radiação UV pode causar rugas e aumentar o risco de câncer de pele. Há algumas evidências de que a aplicação de extrato de maca, uma forma concentrada da planta, em sua pele pode ajudar a protegê-la da radiação UV. Um estudo descobriu que o extrato de maca aplicado sobre a pele de cinco ratos durante um período de três semanas evitou danos à pele causados pela exposição aos raios UV. O efeito protetor foi atribuído aos antioxidantes polifenóis e glucosinolatos encontrados na maca. Tenha em mente que o extrato de maca não pode substituir um protetor solar convencional. Além disso, ele só protege a pele quando aplicado na pele, e não quando ingerido.

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Pode melhorar o aprendizado e a memória

Maca peruana pode melhorar a função cerebral. Na verdade, ela tem sido tradicionalmente usada por nativos no Peru para melhorar o desempenho das crianças na escola. Em estudos com animais, a maca tem melhorado o aprendizado e a memória em roedores que têm problemas de memória. Neste sentido, a maca preta parece ser mais eficaz do que outras variedades.

Pode reduzir o tamanho da próstata

A próstata é uma glândula encontrada apenas nos homens. A ampliação da glândula prostática, também conhecida como hiperplasia benigna da próstata (HPB), é comum em homens mais velhos. Uma próstata maior pode causar vários problemas na passagem da urina, pois ela envolve o tubo através do qual a urina é removida do corpo.

Curiosamente, alguns estudos em roedores sugerem que a maca vermelha reduz o tamanho da próstata. Tem sido proposto que o efeito da maca vermelha na próstata está ligado à sua alta quantidade de glucosinolatos. Estas substâncias também estão associadas a um risco reduzido de câncer de próstata.

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