Glândula pineal, também chamada conária, epífise cerebral, órgão pineal, ou corpo pineal, trata-se de glândula endócrina encontrada em vertebrados que é a fonte da melatonina, um hormônio derivado do triptofano que desempenha um papel central na regulação do ritmo circadiano (o ciclo de aproximadamente 24 horas de atividades biológicas associadas a períodos naturais de luz e escuridão).

A glândula pineal tem sido uma estrutura enigmática há muito tempo. Mesmo no início do século XXI, quando técnicas moleculares sofisticadas estavam disponíveis para estudo biológico, características fundamentais da glândula – incluindo a extensão dos efeitos de sua principal hormônio, a melatonina – foi incompletamente compreendida.

A glândula pineal é uma glândula pequena, em forma de ervilha no cérebro. A sua função não é totalmente compreendida. Os investigadores sabem que ela produz e regula alguns hormônios, incluindo a melatonina.

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A melatonina é mais conhecida pelo papel que desempenha na regulação dos padrões do sono. Os padrões de sono também são chamados de ritmos circadianos.

A glândula pineal também desempenha um papel na regulação dos níveis hormonais femininos, e pode afetar a fertilidade e o ciclo menstrual. Isso deve-se em parte à melatonina produzida e excretada pela glândula pineal. Um estudo de 2016 da Trusted Source sugere que a melatonina também pode ajudar a proteger contra problemas cardiovasculares, como aterosclerose e hipertensão. No entanto, é necessário fazer mais investigação sobre as potenciais funções da melatonina.

Anatomia da glândula pineal

A glândula pineal desenvolve-se do telhado do diencéfalo, uma secção do cérebro, e localiza-se atrás do terceiro ventrículo cerebral na linha média do cérebro (entre os dois hemisférios cerebrais). O seu nome deriva da sua forma, que é semelhante à de uma pinha (pinha latina). Em humanos adultos tem cerca de 0,8 cm de comprimento e pesa aproximadamente 0,1 grama.

A glândula pineal tem um rico suprimento de nervos adrenérgicos (neurônios sensíveis à epinefrina do hormônio adrenal) que influenciam muito a sua função. Microscopicamente, a glândula é composta de pinealócitos (células endócrinas típicas, exceto por extensões que se misturam com as das células adjacentes) e células de suporte que são semelhantes aos astrócitos do cérebro. Em adultos, pequenos depósitos de cálcio frequentemente tornam o corpo pineal visível nas radiografias. (A glândula pineal eventualmente torna-se mais ou menos calcificada na maioria das pessoas).

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Em alguns vertebrados inferiores, a glândula tem uma estrutura ocular bem desenvolvida. Em outros, embora não esteja organizada como um olho, ela funciona como um receptor de luz.

Tanto a melatonina como o seu precursor, a serotonina, que são derivados quimicamente da substância alcaloide triptamina, são sintetizados na glândula pineal. Juntamente com outros sítios cerebrais, a glândula pineal também pode produzir neurosteroides. A dimetiltriptamina (DMT), um composto alucinógeno presente na bebida botânica amazônica ayahuasca, é quimicamente semelhante à melatonina e à serotonina e é considerada uma substância oligoeletrópica no sangue e na urina humana. Embora alegadamente produzido pela glândula pineal, o DMT não tem sido consistentemente detectado em microdialisados de pineal humana (extractos purificados de pineal), e faltam provas da sua biossíntese regulada na glândula pineal dos mamíferos. Assim, embora a conclusão do filósofo francês René Descartes, do século XVII, de que a glândula pineal é a sede da alma tenha sofrido como uma curiosidade histórica, não há evidências que sustentem a noção de que as secreções da pineal têm um papel importante na cognição.

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Além da glândula pineal, a melatonina também é sintetizada na retina vertebrada, onde transita informações sobre a luz ambiente através de receptores locais designados MT1 e MT2, e em alguns outros tecidos, como o trato gastrointestinal e a pele. Na etapa geralmente limitadora da biossíntese da melatonina, uma enzima chamada serotonina N-acetiltransferase (AANAT) catalisa a conversão da serotonina em N-acetilserotonina. Posteriormente, esse composto é catalisado à melatonina pela acetilserotonina O-metiltransferase (ASMT). O aumento das concentrações de melatonina em circulação que ocorre e é mantido após o pôr-do-sol e com a escuridão coincide com a ativação do AANAT durante os períodos escuros. As concentrações de melatonina também são mais elevadas no líquido cefalorraquidiano (LCR) do terceiro ventrículo do cérebro do que no LCR do quarto ventrículo ou no sangue. Isso sugere que a melatonina também é secretada diretamente no LCR, onde pode ter efeitos diretos e talvez mais sustentáveis nas áreas-alvo do sistema nervoso central.

Em algumas espécies, as células da pineal são fotossensíveis. Em humanos e mamíferos superiores, um “sistema fotoendócrino” – feito da retina, do núcleo supraquiasmático do hipotálamo e das fibras simpáticas noradrenérgicas (neurônios responsivos ao neurotransmissor norepinefrina) terminando na pineal – fornece informação leve e circadiana que regula a secreção da melatonina pineal. Em contraste com muitas outros hormônios endócrinos, as concentrações de melatonina humana são altamente variáveis, e os níveis séricos de melatonina diminuem acentuadamente durante a infância, já que há pouco ou nenhum crescimento da glândula pineal após cerca de um ano de idade.

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Fisiologia pineal e fisiologia patofisiológica

Os níveis circulantes de melatonina nos vertebrados são derivados da secreção de melatonina pineal, e a sua magnitude informa as regiões cerebrais sobre os ciclos luz-escuridão ambientais e a sazonalidade, como inferido pelas mudanças na duração do planalto noturno da melatonina. Esses sinais, por sua vez, ajudam a entrar na atividade do sono (reforçada pela escuridão) e nos eventos do ciclo reprodutivo (aumentada com mais iluminação sazonal). Em aves, roedores e mamíferos reprodutores sazonais, a pinealectomia (remoção da glândula pineal) prejudica a reprodução. Nestas espécies há indicações de que a melatonina estimula a libertação do hormônio inibitório das gonadotrofinas, levando por sua vez à supressão das gonadotrofinas (hormônios que atuam sobre os ovários ou testículos), o que pode explicar os efeitos perturbadores na reprodução.

Em humanos tanto a puberdade precoce como a tardia têm sido associadas a tumores pineais e quistos. No entanto, a patogênese que leva a estas condições não é clara e podem estar envolvidos tanto factores mecânicos como hormonais. Relações positivas entre a secreção de melatonina e alguns outros hormônios têm sido relatadas, embora não tenham sido observados tumores puros secretores de melatonina. De facto, ao contrário de outras glândulas endócrinas, tais como a hipófise, adrenalina e a tireoide, não existem hormônios pineais bem definidas ou síndromes de exsudação hormonal.

A falta de distúrbios da pineal que envolvem deficiência hormonal ou excesso hormonal tem sido um obstáculo para a investigação de papéis putativos para a glândula. Tais papéis incluem a possibilidade da secreção de melatonina ser um fator importante na indução e manutenção do sono noturno, como sugerido por estudos clássicos em trabalhadores do turno da noite. Sabe-se relativamente pouco sobre as variantes genéticas que influenciam os níveis de melatonina e a relação dessas variantes com distúrbios do sono e outras patologias circadianas. No entanto, a administração de melatonina tem sido associada a numerosos e diversos efeitos, incluindo respostas imunológicas, alterações celulares e proteção contra o stress oxidativo. Essas observações estimularam pesquisas sobre o potencial terapêutico da melatonina e seus análogos, de modo que certos agonistas receptores de melatonina (por exemplo, tasimelteon) foram aprovados para o tratamento de certos distúrbios relacionados ao sono.

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Glândula pineal e melatonina

Se você tem um distúrbio do sono, pode ser um sinal de que a sua glândula pineal não está produzindo a quantidade correta de melatonina. Alguns praticantes de medicina alternativa acreditam que você pode desintoxicar e ativar sua glândula pineal para melhorar o sono e abrir seu terceiro olho. No entanto, não há nenhuma pesquisa científica que sustente estas alegações.

Uma maneira de controlar a melatonina no seu corpo é usar suplementos de melatonina. Estes normalmente vão fazer você se sentir cansado. Eles podem ajudá-lo a realinhar o seu ritmo circadiano se você estiver viajando para um fuso horário diferente ou trabalhando em um turno noturno. Os suplementos também podem ajudar você a adormecer mais rápido.

Para a maioria das pessoas, suplementos de baixa dose de melatonina são seguros tanto para uso a curto como a longo prazo. Normalmente, as doses variam de 0,2 miligramas (mg) a 20 mg, mas a dose certa varia de pessoa para pessoa. Fale com um médico para ver se a melatonina é adequada para si e para saber qual a melhor dosagem.

Os suplementos de melatonina podem causar os seguintes efeitos secundários:

sonolência
cambaleio pela manhã
sonhos intensos e vívidos
ligeiro aumento na pressão arterial
ligeira descida da temperatura corporal
ansiedade
confusão

Se você estiver grávida, tentando engravidar ou amamentando, fale com o seu médico antes de usar suplementos de melatonina. Este medicamento pode também interagir com os seguintes medicamentos e grupos de medicamentos:

  • fluvoxamina (Luvox)
  • nifedipina (Adalat CC)
  • pílulas anticoncepcionais
  • anticoagulantes, também conhecidos como anticoagulantes
  • para diabetes que reduzem o açúcar no sangue
  • imunossupressores, que diminuem a atividade do sistema imunitário
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Glândula pineal e saúde cardiovascular

Uma análise da Fonte Confiável de 2016 examinou pesquisas anteriores sobre a conexão entre melatonina e saúde cardiovascular. Pesquisadores encontraram evidências de que a melatonina produzida pela glândula pineal pode ter um impacto positivo no seu coração e pressão sanguínea. Eles concluíram que a melatonina pode ser usada para tratar doenças cardiovasculares, embora mais pesquisas sejam necessárias.

Glândula pineal e hormônios femininos

Há algumas evidências na Fonte Confiável que a exposição à luz e níveis de melatonina relacionados podem ter um efeito no ciclo menstrual de uma mulher. Quantidades reduzidas de melatonina também podem ter um papel no desenvolvimento de ciclos menstruais irregulares. Os estudos são limitados e frequentemente datados, por isso é necessária uma pesquisa mais recente.

Glândula pineal e estabilização do humor

O tamanho da sua glândula pineal pode indicar o seu risco de certos distúrbios de humor. Um estudo da Trusted Source sugere que um menor volume da glândula pineal pode aumentar o seu risco de desenvolver esquizofrenia e outros distúrbios de humor. São necessárias mais pesquisas para compreender melhor o efeito do volume da glândula pineal sobre os distúrbios de humor.

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Glândula pineal e câncer

Algumas pesquisas sugerem que pode haver uma ligação entre o comprometimento da função da glândula pineal e o risco de câncer. Um estudo recente com ratos encontrou evidências de que a diminuição da função da glândula pineal através da sobre-exposição à luz levou a danos celulares e aumentou o risco de câncer de cólon.

Outro estudo da Trusted Source encontrou evidências de que, quando usada com tratamentos tradicionais, a melatonina pode melhorar as perspectivas para as pessoas com câncer. Isto pode ser especialmente verdadeiro em pessoas com tumores mais avançados.

É necessária mais investigação para determinar como a melatonina afeta a produção e o bloqueio dos tumores. Também não está claro qual a dosagem que pode ser apropriada como tratamento complementar.

Defeitos da glândula pineal

Se a glândula pineal estiver danificada, pode levar a um desequilíbrio hormonal, que pode afetar outros sistemas do seu corpo. Por exemplo, os padrões de sono são frequentemente perturbados se a glândula pineal estiver debilitada. Isto pode aparecer em distúrbios como a insônia. Além disso, como a melatonina interage com os hormônios femininos, as complicações podem afetar o ciclo menstrual e a fertilidade.

A glândula pineal está localizada perto de muitas outras estruturas importantes, e interage fortemente com o sangue e outros fluidos. Se você desenvolver um tumor na glândula pineal, ele pode afetar muitas outras coisas no seu corpo. Alguns sintomas iniciais de um tumor incluem:

  • convulsões
  • quebra na memória
  • dores de cabeça
  • náusea
  • danos na visão e outros sentidos
  • Fale com o seu médico se tiver um distúrbio do sono, ou se quiser saber mais sobre a toma de suplementos de melatonina.

Os pesquisadores ainda não compreendem totalmente a glândula pineal e a melatonina. Sabemos que a melatonina desempenha um papel no estabelecimento de padrões de sono com ciclos dia-noite. Outras pesquisas sugerem que ela ajuda de outras formas, como na regulação do ciclo menstrual.

Os suplementos de melatonina podem ser úteis na gestão de distúrbios do sono e na ajuda ao adormecer. Lembre-se de falar com seu médico antes de usar a melatonina, especialmente se você tomar certos medicamentos.

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