Cochonilha (Dactylopius coccus) é um inseto pertencente à ordem de Hemiptera e à família Dactylopiidae que compreende nove espécies diferentes cultivadas nativamente nas Américas do Norte e do Sul. Para o próprio inseto, o ácido carmínico foi sugerido para desempenhar uma importante função biológica, possivelmente intervindo na defesa do inseto contra vários predadores. O ácido carmínico é produzido exclusivamente por insetos fêmeas de cochonilha, e está localizado em sua hemolinfa e ovos. Embora o ácido carmínico ocorra em todas as fases de desenvolvimento do inseto fêmea, para a produção de pigmentos industriais, a colheita é realizada principalmente nas fases iniciais da oviposição. Datas de colheita inadequadas resultam em baixos teores de ácido carmínico no corante derivado de cochonilha.

Os insetos cochonilhas fêmeas totalmente desenvolvidos têm aproximadamente 6 mm de comprimento, 4,5 mm de largura e 4 mm de altura. Os insetos individuais pesam cerca de 45 mg, sendo cobertos por uma camada protetora de cera branca contra a dessecação e a chuva.

A duração do ciclo biológico da cochonilha depende de muitos fatores, incluindo inimigos naturais, doenças, fatores climatológicos e o estado fisiológico das plantas hospedeiras. Em particular, as condições climáticas desempenham um papel importante durante a maturação dos insetos: granizo, temperaturas abaixo de 20°C e acima de 30°C, chuva e vento podem prejudicar o desenvolvimento dos insetos. Além disso, a idade, as espécies e a saúde da planta hospedeira podem ter influência sobre a velocidade de seu desenvolvimento. Dependendo dos fatores acima mencionados, períodos de desenvolvimento entre 64 e 120 dias têm sido relatados na literatura. Como conseqüência, anualmente três a quatro gerações podem ser colhidas.

Parasita primariamente séssil, nativo da América do Sul tropical e subtropical da América do Norte (México e sudoeste dos Estados Unidos), esse inseto vive de cactos do gênero Opuntia, alimentando-se de umidade e nutrientes das plantas. Os insetos são encontrados nas almofadas dos cactos, coletados escovando-os das plantas e secos.

O inseto produz ácido carmínico que impede a predação por outros insetos. O ácido carmínico, tipicamente 17-24% do peso dos insetos secos, pode ser extraído do corpo e dos ovos e depois misturado com sais de alumínio ou cálcio para formar o corante carmim, também conhecido como cochonilha. Hoje, o carmim é usado principalmente como corante nos alimentos e nos batons ( E120 ou Natural Red 4).

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O corante carmim foi usado na América do Norte no século XV para colorir tecidos e se tornou um importante bem de exportação durante o período colonial. Depois que os pigmentos sintéticos e corantes, como a alizarina, foram inventados no final do século 19, a produção de corantes naturais diminuiu gradualmente. Saúde teme sobre aditivos alimentares artificiais, no entanto, ter renovado a popularidade de corantes cochonilha, e o aumento da demanda fez com que o cultivo do inseto rentável novamente, com o Peru sendo o maior exportador. Algumas cidades do estado mexicano de Oaxaca ainda estão trabalhando em têxteis artesanais usando o corante da cochonilha. 

Outras espécies do gênero Dactylopius podem ser usadas para produzir “extrato de cochonilha” e são extremamente difíceis de distinguir de D. coccus , mesmo para taxonomistas especialistas; esse termo científico da nomenclatura binária, e também o vernáculo “inseto cochonilha”, pode ser usado (intencionalmente ou casualmente, e com ou sem efeito enganoso) para se referir a outras espécies biológicas. (As principais distinções biológicas entre espécies são pequenas diferenças nas preferências das plantas hospedeiras, juntamente com distribuições geográficas muito diferentes).

A palavra “Cochonilha” é derivada do francês “cochenille”, derivado do espanhol “cochinilla”, por sua vez, do latim “coccinus”, que significa “cor escarlate”, ou do latim “coccum”, que significa “baga que produz corante escarlate”. Veja também a palavra relacionada kermes, que é a fonte de um corante mediterrâneo semelhante, porém mais fraco, também chamado de carmesim , usado para colorir o pano de vermelho antes da descoberta da cochonilha no Novo Mundo. Algumas fontes identificam a palavra de origem espanhola para cochonilha como cochinilha “piolho de madeira” (uma forma diminuta de cochino espanhol, cognato com francês cochon , que significa “porco”).

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Os insetos cochonilha são insetos de escamas de corpo macio, achatados e ovais. As fêmeas, sem asas e com cerca de 5 mm (0,20 pol) de comprimento, agrupam-se em almofadas de cactos. Eles penetram no cacto com suas peças bucais em forma de bico e se alimentam de seus sucos, permanecendo imóveis a menos que estejam alarmados. Após o acasalamento, a fêmea fertilizada aumenta de tamanho e dá à luz ninfas minúsculas . As ninfas secretam uma substância branca cerosa sobre seus corpos para proteção contra perda de água e sol excessivo. Essa substância faz com que o inseto cochonilha pareça branco ou cinza do lado de fora, embora o corpo do inseto e suas ninfas produzam o pigmento vermelho, o que faz o interior do inseto parecer roxo escuro. Os machos adultos podem ser distinguidos das fêmeas porque os machos têm asas e são muito menores. 

A cochonilha se dispersa no primeiro estágio da ninfa, chamado estágio “rastreador”. Os juvenis se mudam para um ponto de alimentação e produzem longos filamentos de cera. Mais tarde, eles se movem para a borda do bloco de cactos, onde o vento pega os filamentos de cera e leva os insetos para um novo hospedeiro. Esses indivíduos estabelecem locais de alimentação para o novo hospedeiro e produzem uma nova geração de cochonilhas. As ninfas masculinas se alimentam do cacto até atingirem a maturidade sexual. Neste momento, eles não podem mais se alimentar e viver apenas o tempo suficiente para fertilizar os ovos. Eles são, portanto, raramente observados.  Além disso, as fêmeas geralmente superam os machos devido a fatores ambientais. 

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Cochonilha e corantes vermelhos de origem animal

O corante carmim é um extrato colorido obtido da cochonilha (Dactylopius coccus), um inseto em escala que vive como parasita nos cactos Opuntia, originário da América do Sul tropical e subtropical, assim como do México e Arizona. O corante Cochonilha foi utilizado pelos astecas e maias da América Central e do Norte. Tornou-se uma das mercadorias de exportação mais valiosas do México durante a época colonial. Embora a cochonilha e os cactos Opuntia fossem exportados para o sul da Europa e muitos países da África e da Ásia, a maior parte do corante de cochonilha ainda hoje é produzida na América Latina, sendo o Peru o principal produtor mundial.

As aplicações típicas do corante carmim são os embutidos tipo merguez, assim como os salames e embutidos tipo salame com uma cor vermelha intensa. Entretanto, o carmim também foi utilizado para substituir o nitrito em embutidos cozidos, particularmente na produção de carne orgânica, onde o nitrito é indesejável. O carmim tem a vantagem de ser termicamente estável, e sua cor se assemelha muito à da carne curada. Mesmo a exposição ao calor (90°C) durante longos períodos de tempo não diminuiu significativamente a absorção em uma solução aquosa. A cor dos produtos contendo carmesim é estável, mas mudanças de cor podem ocorrer em valores de pH abaixo de 4 e acima de 10. As preparações de carne normalmente têm pH neutro. Portanto, eles são adequados para a aplicação de carmim.

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O uso de carmim tem sido discutido de forma controversa, pois há alguns inconvenientes em relação às aplicações alimentícias. Em primeiro lugar, há uma rejeição do consumidor aos corantes alimentares à base de insetos. Para os consumidores muçulmanos e judeus, a situação é ainda mais complicada porque o status halal e kosher do carmim ou cochonilha é duvidoso. De acordo com a Comissão do Codex Alimentarius, pulgões e todos os produtos obtidos de pulgões são haram e, portanto, proibidos para os consumidores muçulmanos. No entanto, ainda se argumenta se os alimentos coloridos carmim podem ser reclamados halal ou kosher. Portanto, o carmim é atualmente utilizado para a produção de produtos de carne porque tem algumas vantagens tecnológicas sobre outras cores naturais para produtos de carne. Em particular, sua estabilidade térmica é crucial para a produção de produtos aquecidos. Como o carmim é obtido a partir de afídeos e seu uso requer rotulagem por um número E, seu uso é recusado pela maioria dos fabricantes, e são urgentemente necessárias alternativas.

A cochonilha tem nomes diferentes nos rótulos de alimentos e cosméticos: cochonilha, carmim, ácido carmínico, Natural Red 4 ou E120. Você pode se surpreender onde o encontra – ele dá cor a lingüiça e caranguejo artificial, além de doces rosa. Muitos iogurtes e sucos usam cochonilha, e é comum em batons e blushes. É notavelmente estável durante o cozimento, o congelamento ou em um ambiente ácido, tornando-o perfeito para a fabricação.

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Infelizmente, uma reação dos consumidores fez com que muitas empresas abandonassem esse ingrediente. A bela cor rosa avermelhada de Campari não vem mais da cochonilha; nem o Strawberries & Creme Frappuccino da Starbucks. A cera de abelha – um composto secretado pelas glândulas na extremidade de uma abelha – é usada pelos seres humanos para todos os tipos de protetores labiais e unguentos. E, no entanto, quando explico que alguns alimentos contêm pequenas quantidades de cochonilha, isso assusta as pessoas.

As cochonilhas são pequenos insetos, geralmente sem pernas ou antenas visíveis. Parecem espinhas de plantas. O ácido carmínico (seu corante vermelho) repele as formigas. Seu pigmento evoluiu como uma arma química contra a predação.

Os noticiários gostam de pensar em frases como “asas quebradas e pernas finamente moídas”, mas o que chamamos de cochonilha é um extrato químico de escamas das cochonilhas fêmeas. Os insetos são esmagados e o pigmento é extraído. Nenhuma “parte” real do inseto é deixada no corante; é literalmente suco de inseto. (Além disso, as fêmeas que produzem corantes não têm asas). Cochonilha não é kosher e não é vegana. Mas fora isso, é bastante benigna. Alguns indivíduos são alérgicos aos compostos produzidos por esses insetos, e agora é necessária uma marcação clara. 

Uma fazenda de cactos nopal para a produção de cochonilha é tradicionalmente conhecida como nopalry. Os dois métodos de cultivo de cochonilha são tradicionais e controlados. Os cochonilhas são cultivados no método tradicional, plantando cactos infectados ou infestando cactos existentes com cochonilhas e colhendo os insetos à mão. O método controlado usa pequenos cestos chamados ninhos zapotecas colocados nos cactos hospedeiros. As cestas contêm fêmeas limpas e férteis que deixam os ninhos e se depositam no cacto para aguardar a fertilização pelos machos. Em ambos os casos, as cochonilhas devem ser protegidas da predação, frio e chuva. O ciclo completo dura três meses, período durante o qual os cactos são mantidos a uma temperatura constante de 27 ° C (81 ° F). No final do ciclo, as novas cochonilhas são deixadas para reproduzir ou são coletadas e secas para a produção de corantes. 

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Para produzir corante a partir de cochonilhas, os insetos são coletados aos 90 dias de idade. A colheita dos insetos exige muito trabalho, pois eles devem ser batidos, escovados ou colhidos individualmente dos cactos e colocados em sacos. Os insetos são coletados por pequenos grupos de colecionadores que os vendem para processadores ou exportadores locais. 

Vários inimigos naturais podem reduzir a população de insetos nos hospedeiros. De todos os predadores, os insetos parecem ser o grupo mais importante. Insetos e suas larvas, como mariposas pirálides (ordem Lepidoptera ), que destroem o cacto e predadores, como erros da senhora ( Coleoptera ), vários Diptera (como Syrphidae e Chamaemyiidae ), crisopídeos ( Neuroptera ) e formigas ( Hymenoptera ) foram identificados, bem como numerosas vespas parasitas . Muitos pássaros, roedores (especialmente ratos) e répteis também atacam insetos cochonilha. Nas regiões dependentes da produção cochonilha, as medidas de controle de pragas são levadas a sério. Para o cultivo em pequena escala, os métodos manuais de controle provaram ser os mais seguros e eficazes. Para o cultivo em larga escala, métodos avançados de controle de pragas devem ser desenvolvidos, incluindo bioinseticidas alternativos ou armadilhas com feromônios. 

Apesar do uso generalizado de corantes à base de carmina em alimentos e produtos cosméticos, um número pequeno de pessoas experimentou asma ocupacional, alergia alimentar e alergias cosméticas (como rinite e queilite alérgica ), hipersensibilidade respiratória mediada por IgE, e, em casos raros, choque anafilático. Em 2009, a FDA determinou que os rótulos de cosméticos e alimentos que incluem extrato de cochonilha devem incluir essas informações em seus rótulos (sob o nome “extrato de cochonilha” ou “carmim”). Em 2006, a FDA declarou que não encontrou evidências de um “risco significativo” para a população em geral. Na lista das autoridades da União Europeia, o carmim como aditivo E  120 na lista de aditivos alimentares aprovados pela União Europeia. Um corante cochonilha não alergênico e artificial é rotulado como E  124. A diretiva que rege os corantes alimentares aprova o uso de carmim apenas para determinados grupos de alimentos, mas ainda é encontrada em vários produtos, especialmente bebidas alcoólicas.

Fonte: www.sciencedirect.com

www.wired.com

www.wikipedia.com

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